Ο Ρικ Πιτίνο αποτελεί μια ιδιάζουσα προσωπικότητα στο αμερικανικό μπάσκετ. Πρόκειται για έναν προπονητή-μύθο, ο οποίος έχει χτίσει τη δική του ιστορία στα 40+ χρόνια που κάθεται στους πάγκους του ΝCAA και του ΝΒΑ.

Κι αν για το NCAA όλοι θα έχετε διαβάσει τα κατορθώματά του (δύο τίτλοι και συνάμα ο πρώτος κόουτς που κατάφερε να πάρει τρόπαιο με δύο διαφορετικούς συλλόγους), εκείνα του ΝΒΑ είναι λιγότερο λαμπερά, αλλά περισσότερο ιντριγκαδόρικα. Όπως συνέβη στις αρχές του 21ου αιώνα, στη Βοστώνη.

Το 1997, ο Πιτίνο υπέγραψε ένα πλουσιοπάροχο συμβόλαιο με τους παραπαίοντες ως τότε Σέλτικς, με στόχο να τους οδηγήσει βήμα-βήμα προς τα ψηλά κλιμάκια του ΝΒΑ και να τους φέρει ένα μέρος της παλιάς τους δόξας. «Σε τρία χρόνια, οι Σέλτικς θα μπουν στα πλέι οφ», είχε αναφέρει σχετικά, στην παρουσίασή του.

Ωστόσο, η πραγματικότητα ήταν εντελώς αντίθετη από τα όνειρα του Πιτίνο και των φανς. Οι σεζόν περνούσαν, αλλά οι Σέλτικς δεν έδειχναν να κάνουν βήματα προς την πρόοδο και ως εκ τούτου, η υπομονή για τον Νεοϋορκέζο κόουτς τελείωνε. 

Φτάνοντας στον Μάρτη του 2000, ο Πιτίνο, αν και γνώριζε ότι πλέον η θέση του ήταν επισφαλής, έσπευσε να στείλει… μήνυμα προς το κοινό των Σέλτικς, με αφορμή τα γιουχαρίσματα που ακούγονταν όλο και συχνότερα από την εξέδρα προς τους νεαρούς παίκτες του ρόστερ.

Η… διάλεξή του, έμεινε στην ιστορία, καθώς ο ίδιος έβαλε στο ζύγι ονόματα όπως ο Λάρι Μπερντ, ώστε να γίνει… κατανοητός.

«Κύριοι. Ο Λάρι Μπερντ δεν περνά καθημερινά από αυτή την πόρτα (σ.σ των αποδυτηρίων) πια, ούτε ο Κέβιν Μακ Χέιλ, ούτε και ο Ρόμπερτ Πάρις. Κι αν περιμένετε να το κάνουν, τότε θα δείτε ότι είναι γερασμένοι με γκρίζους κροτάφους. Ο κόσμος δεν το έχει καταλάβει ακόμη.

Όσο νωρίτερα κατανοήσουμε ότι αυτοί οι τρεις μύθοι δεν θα επιστρέψουν ως παίκτες στο παρκέ, τόσο καλύτερα θα είναι τα πράγματα για την ομάδα και την πόλη μας. Διότι υπάρχουν μερικοί νεαροί παίκτες εκεί στα αποδυτήρια που σκίζονται καθημερινά στη δουλειά, για να φέρουν τα αποτελέσματα που θέλουμε…», είπε, μεταξύ άλλων, υπερασπιζόμενος το ρόστερ του, τον Μάρτιο του 2000.

Εννέα μήνες μετά, θα ερχόταν το φινάλε. Με ρεκόρ 102-146 και αδυναμία επίτευξης στόχων, ο Πιτίνο θα αποτελούσε παρελθόν από τους Σέλτικς, επιστρέφοντας στο NCAA: «Κάποιες φορές, ο σκοπός αγιάζει τα μέσα και η αλλαγή είναι επιβεβλημένη, όταν τα πράγματα δεν πηγαίνουν καλά. Στεναχωριέμαι για όσα έγιναν, αλλά θα αγαπώ για πάντα τη Βοστώνη και τους Σέλτικς», είπε, αποχαιρετώντας τους Σέλτικς.