Ο πρώην αθλητικός διευθυντής του ΠΑΟΚ, Μάριο Μπράνκο, μίλησε για την κλήρωση με την Μπενφίκα, και παρ’ ότι έχρισε φαβορί τους Πορτογάλους, τόνισε πως και οι δύο ήθελαν να αποφύγουν την μεταξύ τους αναμέτρηση.

Σε έναν άνθρωπο που γνωρίζει καλά τον ΠΑΟΚ απευθύνθηκαν οι Πορτογάλοι μετά την κλήρωση που φέρνει την Μπενφίκα στο γήπεδο της Τούμπας. Ο Μάριο Μπράνκο άνοιξε τα χαρτιά του, χρίζοντας φαβορί την Μπενφίκα αλλά…

«Η Μπενφίκα είναι το φαβορί, αλλά μένει να φανεί πως θα παρουσιαστεί σε δεκαπέντε ημέρες στη Θεσσαλονίκη. Θα είναι το πρώτο επίσημο παιχνίδι της Μπενφίκα ενώ ο ΠΑΟΚ έχει παίξει ήδη εναντίον της Μπεσίκτας».

Ο ελληνικός σύλλογος διατήρησε τη δομή του ρόστερ του, το τεχνικό τιμ -έχοντας στο τιμόνι του τον Αμπέλ Φερέιρα- και η οπτική της πρόκρισης, όπως σημειώνουν οι Πορτογάλοι, εξαρτάται από την εικόνα της Μπενφίκα, με τον Μάριο Μπράνκο να προσθέτει πως: «Ο ΠΑΟΚ έκανε λιγότερες κινήσεις από την Μπενφίκα και αυτό είναι σημαντικό. Αν το ματς ήταν δύο εβδομάδες ή έναν μήνα αργότερα, με τους παίκτες της Μπενφίκα να έχουν αφομοιώσει ακόμη περισσότερο τη νοοτροπία του Ζόρζε Ζέσους, τότε η Μπενφίκα θα ήταν ακόμη μεγαλύτερο φαβορί».

Και μπορεί η Μπενφίκα να… κουβαλά -σύμφωνα με τους Πορτογάλους, τον τίτλο του φαβορί για την πρόκριση, ωστόσο, όπως επισημαίνει ο Μάριο Μπράνκο, η κλήρωση δεν άρεσε σε καμία ομάδα: «Ήταν μια κλήρωση που δεν επιθυμούσε καμία ομάδα. Σίγουρα, η Μπενφίκα θα ανησυχούσε λιγότερο αν συναντούσε τη Ραπίντ Βιέννης ή την Άλκμααρ. Κάτι που ισχύει και για τον ΠΑΟΚ».

Μιλώντας για την πρόκριση του ΠΑΟΚ επί της Μπεσίκτας, ο πρώην αθλητικός διευθυντής του Δικεφάλου, τόνισε: «Για πολιτικούς και κοινωνικούς λόγους, υπάρχει μεγάλη αντιπαλότητα μεταξύ τουρκικών και ελληνικών συλλόγων και, αφού ο ΠΑΟΚ απέκλεισε τον Μπεσίκτας, υπάρχει μεγαλύτερη ευφορία στη Θεσσαλονίκη. Η αλήθεια είναι ότι ο ΠΑΟΚ δεν έχει βρεθεί ποτέ στους ομίλους του Champions League και υπάρχει μεγάλη επιθυμία να τα καταφέρουν…

Πριν από δύο χρόνια, όταν έφτασα στη Θεσσαλονίκη, ο ΠΑΟΚ αποκλείστηκε από την Μπενφίκα στα Play Off του Champions League. Φέτος, λόγω της πανδημίας, οι ομάδες είναι λιγότερο προετοιμασμένες και οι συνθήκες διαφορετικές. Ίσως ο ΠΑΟΚ έχει περισσότερες πιθανότητες να φτάσει στο στόχο του γιατί η πρόκριση καθορίζεται από ένα παιχνίδι στο δεύτερο και τρίτο προκριματικό γύρο. Και όπως γνωρίζουμε όλοι, μπορεί να συμβούν τα πάντα σε νοκ άουτ παιχνίδι».

Όσο για το μέλλον του, μετά τον ΠΑΟΚ: «Υπήρχε η προοπτική να επιστρέψω στο πορτογαλικό ποδόσφαιρο, αλλά τα πράγματα δεν πήγαν όπως ήθελα. Αυτή τη στιγμή, είμαι διαθέσιμος για μια νέα πρόκληση. Αν αυτή θα είναι στην Πορτογαλία, θα είναι το καλύτερο για μένα. Αν δεν υπάρχει χώρος -όμως- εδώ, θα πρέπει να μεταναστεύω ξανά. Για ηθικούς λόγους δεν θα αποκαλύψω αν η προοπτική ήταν από την Σπόρτινγκ. Αν θα ήταν καλή επιλογή για μένα; Για έναν Πορτογάλο με τη δική μου εμπειρία, οποιαδήποτε επιλογή από τα μεγάλα κλαμπ θα ήταν καλή».